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Preguntas Frecuentes

1. ¿Qué es la energía geotérmica?
La energía geotérmica es la energía almacenada en forma de calor por debajo de la superficie sólida de la Tierra (Consejo Europeo de Energía Geotérmica, EGEC).

2. ¿Cuáles son las ventajas de la geotermia?
Además de ser una fuente de energía renovable y limpia, la geotermia posee un alto factor de planta, vale decir, genera energía más del 90% del tiempo. Tiene una baja a nula emisión de gases no condensables (CO2) y genera una amplia variedad de usos directos en escala, abriendo buenas oportunidades para el desarrollo de emprendimientos locales.

3. ¿Hay riesgos de que se agote el agua del altiplano con el desarrollo de la geotermia?
No, ya que la geotermia para uso eléctrico no requiere uso de agua ni de correntías superficiales ni subterráneas extraídas por pozos hechos para ese propósito. La geotermia sólo usa fluido geotérmico como vehículo para extraer la energía calórica y transformarla en energía mecánica y luego eléctrica. Terminado este proceso, los fluidos extraídos son devueltos a su fuente de origen.

4. ¿Qué usos puede darse a la energía geotérmica, además de la electricidad que se inyectará al sistema interconectado?
La energía geotérmica tiene muchos usos posibles, dependiendo de las distintas temperaturas del recurso. Todos ellos pueden generar interesantes beneficios para las comunidades aledañas y desarrollos productivos locales. En el mundo, los usos más comunes son: para spa y piscinas (sólo en Japón hay más de dos mil resorts de aguas termales y atraen cien millones de visitantes al año). Otros usos son para calefacción residencial u hotelera y de invernaderos, acuicultura y crianza de animales (piscicultura), entre otros.

5. ¿Hay experiencia internacional sobre usos de la energía geotérmica?

Muchísima, algunos ejemplos destacados son: países como Islandia, Polonia, Hungría, Turquía, Japón, China, Rumanía y Estados Unidos tienen sistemas de calefacción de edificios. El sistema de calefacción de la ciudad de Reykjavik, en Islandia, abastece calor a alrededor de 190.000 personas. El mayor invernadero del mundo con climatización geotérmica está en Mokai, en Nueva Zelanda, alcanza un tamaño de 5 ha. y en su subsuelo se encuentra una planta de generación eléctrica, también de origen geotérmico.

6. ¿Cuál es el potencial de Chile para el desarrollo de energía geotérmica?
Chile tiene un gran potencial para el desarrollo de la geotermia, ya que está ubicado en el llamado Cinturón de Fuego del Pacífico, y concentra alrededor del 60% del potencial geotérmico de Sud América. Las estimaciones teóricas sobre el potencial en MW varían desde 1.000 MW hasta más de 16.000 MW, pero una estimación más realista alcanza 3.200 MW posibles de ser desarrollados en los próximos 20 años.

7. ¿Cuánta energía eléctrica a partir de geotermia se produce en el mundo hoy día?

Hoy la producción mundial alcanza a 67.246 GW por año y el país que más produce es Estados Unidos, con 16.603 GW anuales.

8. ¿Existe hundimiento en los terrenos en que se desarrolla la Geotermia?
Es muy poco común, pero ha en algunos campos geotérmicos en explotación. El caso más conocido es el de Wairakei, Nueva Zelandia, que se debió a la falta de reinyección de fluidos en el sistema geotérmico y a las condiciones geológicas particulares del subsuelo. Episodios como éste pueden evitarse con un buen estudio y monitoreo del terreno y la adecuada reinyección de los fluidos en profundidad, una vez generada la energía. Así se ha hecho en la gran mayoría de los proyectos a nivel mundial, que consolidan con éxito la generación de energía eléctrica a partir de geotermia.

9. ¿Es inagotable la energía Geotérmica?

La energía geotérmica proviene del calor natural de la Tierra, por lo que a escala humana puede considerarse renovable e inagotable. No obstante, es necesario un adecuado manejo del sistema, dando justo equilibrio y estabilidad entre la extracción del fluido y la reinyección del mismo, una vez generada la electricidad. Eso permite no enfriar el sistema y mantener el fluido geotérmico por décadas en un campo en producción, tal como lo hacen campos geotérmicos a nivel mundial, muchos de los cuales llevan más de 80 años generando energía limpia.

10. ¿Es verdad que se pueden contaminar las aguas con arsénico, amoníaco, mercurio, boro o sulfuros de hidrógeno?

No, ya que las condiciones de manejo de fluidos y descargas superficiales, sumado a las características de infraestructura de una planta geotérmica tienen un elevado estándar, diseñado para impedir el contacto de fluidos geotérmicos con aguas superficiales y/o subterráneas. Más aún, el funcionamiento exitoso de una planta geotérmica depende en gran parte de que este contacto no ocurra.

Todos los pozos que se construyen en distintas etapas (de exploración y explotación) están completamente aislados de la roca circundante hasta la profundidad de producción. De esta manera se busca resguardar las napas y que el reservorio geotérmico no se vea afectado con aguas frías.

11. ¿La geotermia ha provocado sismos?
La geotermia clásica no. Sólo en casos aislados de campos geotérmicos en producción se han detectado cambios en la sismicidad natural del área. Cuando ésta ha aumentado, los movimientos han sido de muy baja magnitud, generalmente imperceptibles para el ser humano.

A nivel mundial, al menos en dos ocasiones han ocurrido sismos perceptibles por las personas (3-4 escala de Richter) a raíz de faenas geotérmicas, pero en condiciones muy particulares. Ocurrió en Suiza y Australia, y en ambos casos en proyectos piloto de geotermia inducida -Enhance Geothermal Ssytems o Hot Dry Rock Geothermal Systems- donde existe roca caliente sin fluidos, escenario muy distinto al chileno. Allí, se perforó a grandes profundidades en busca de altas temperaturas, para luego inyectar agua con la cual extraer la energía hacia la superficie, tal como funciona un calefont. Esta fractura inducida provocó los sismos mencionados.

En Chile, en cambio, se buscan campos geotérmicos a menor profundidad, que tengan permeabilidad y fluidos primarios naturales. No hay fracturas inducidas y, por tanto, tampoco sismos asociados a la producción de energía geotérmica.

12. ¿Existen plantas geotérmicas en Chile?
A la fecha no existe ninguna planta geotérmica de generación eléctrica en Chile, ni tampoco en América del Sur.
En nuestro país este desarrollo está en etapa inicial, de exploración, para cuantificar el potencial geotérmico.

13. ¿Será más cara la energía eléctrica producida por geotermia?
No. La energía eléctrica que se produzca a partir de plantas geotérmicas no será más cara que la producida por otras fuentes en el país. Lo que sí es más caro, es la inversión previa, aquella destinada a construir la planta geotérmica, pero una vez que está en producción, sus costos marginales son muy bajos: se relacionan sólo a mantención y no a la compra de combustible, como ocurre con las fuentes de generación tradicionales en base a combustibles fósiles. Esto último es lo que encarece la energía hoy día, porque se requiere importar combustibles fósiles (carbón, gas natural licuado y petróleo diesel). Es muy probable que una planta geotérmica en Chile resulte rentable para los actuales precios que exhibe la energía hoy en el país.

14. ¿Cuánto tiempo demora en construirse una planta?
Entre 4 y 7 años. Esto incluye la exploración del recurso y la construcción de la planta, además de la línea de transmisión.

15. ¿Cómo convive una planta geotérmica con las bellezas naturales que existan en su entorno?
Pueden convivir armónicamente si el proyecto se lleva a cabo con responsabilidad. Esto exige una buena planificación, desarrollo y construcción de la planta geotérmica, sumado al marco legal y de protección medioambiental existente, y su compatibilidad con los intereses de las comunidades locales. Todo ello impone un alto estándar para llevar adelante una iniciativa de este tipo, con criterios de sustentabilidad ambiental, social y económica. Un buen ejemplo de esta convivencia armónica es la que se da en la zona turística de La Toscana, en Italia, donde existe geotermia hace más de 100 años.