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¿Qué es la Geotermia?

Geotermia es una palabra de origen griego, que deriva de geos que quiere decir tierra, y de thermos que significa calor: el calor de la Tierra. Se emplea indistintamente para designar tanto a la ciencia que estudia los fenómenos térmicos internos del planeta como al conjunto de procesos industriales que intentan explotar ese calor para producir energía eléctrica y/o calor útil al ser humano.

La energía geotérmica, entonces, es la energía almacenada en forma de calor por debajo de la superficie sólida de la Tierra (Consejo Europeo de Energía Geotérmica, EGEC).

La Tierra y su centro de calor

Para entender el origen del calor que proviene de la Tierra, hay que imaginar a nuestro planeta como una gran cebolla dividida en distintas capas. La capa más externa, conocida como Corteza, es la más delgada –tiene 20 a 70 km de espesor- y está fragmentada en distintos bloques, formando una especie de rompecabezas, sobre el cual están los continentes. Las piezas de este rompecabezas se desplazan, y generan diversos tipos de contacto entre sí, chocando, divergiendo o convergiendo unas con otras. Este proceso dinámico se conoce como Tectónica de Placas, y es el causante de la mayor parte de la actividad volcánica y sísmica en nuestro planeta y en Chile en particular.

Estructura Interna de la Tierra

Cinturón de Fuego del Pacífico: fuente esencial de energía geotérmica

El Cinturón de Fuego del Pacífico es la zona del planeta que concentra la mayor cadena de volcanes y sitios de actividad sísmica alrededor de los bordes del océano Pacífico. Su forma es como la de una herradura de más de 40.000 kms. con 452 volcanes desde el extremo sur de América del Sur, a lo largo de la costa de América del Norte, a través del estrecho de Bering, Japón y Nueva Zelandia

Chile está ubicado en el margen suroriental del Cinturón de Fuego del Pacífico y su dinámica está marcada por el proceso de subducción de la Placa de Nazca por debajo de la Placa Sudamericana. La subducción ocurre cuando una placa se desliza por debajo de otra, provocando notable actividad sísmica.

Debido a la alta presión y temperatura en el deslizamiento de las placas, también se produce la fusión de parte de la capa que está por debajo de la corteza, conocida como Manto. Esta roca fundida se conoce como Magma y cuando emerge a la superficie, nacen los volcanes a través de erupciones.

Sin embargo, no todo el magma generado sale a la superficie, y se acumula en el interior de la Tierra, generando zonas con rocas a muy alta temperatura, mucho más alta de lo normal. Este último es el escenario propicio para la producción de energía geotérmica y, de paso, para usos como centros termales, invernaderos, secado de madera, papeleras, entre muchos otros.

Proceso de Subducción

Cinturón de Fuego del Pacífico